jueves, 23 de junio de 2016

Stratolaunch (The Roc): el avión más grande de la historia

El proyecto espacial del millonario Paul Allen ya es real: Stratolaunch, el avión más grande de la historia, ha sido fotografiado por primera vez en pleno montaje en el puerto espacial de Mojave, California. Se calcula que el 2018 empezara a funcionar.
Stratolaunch, que forma parte de Vulcan Aerospace, está montando en un hangar del Mojave Air and Space Port el avión Roc, bautizado así en honor del ave mitológica homónima. Con una envergadura de 117,3 metros, Roc será el mayor avión del mundo y ha sido montado a partir del fuselaje de dos antiguos Boeing 747 de la aerolínea United Airlines. La empresa encargada de la canibalización de los jumbos es Scaled Composites, la misma que construye el avión turístico suborbital SpaceShipTwo de Virgin Galactic. De acuerdo con Stratolaunch, Roc está ya “completo en un 76%”, una cifra que no es precisamente para tirar cohetes teniendo en cuenta el tiempo que lleva el proyecto en desarrollo. Aproximadamente la mitad —en peso— de la estructura de Roc es nueva y está hecha de materiales compuestos, mientras que la otra mitad procede directamente de los 747.
Para el montaje de Roc Stratolaunch ha adquirido doce motores Pratt and Whitney para hacer volar a la bestia (seis se mantendrán de reserva), así como ocho trenes de aterrizaje. Eso sí, puede que Roc sea inmenso y su envergadura supere al Spruce Goose, pero con una masa al despegue de 590 toneladas no será más pesado que el mayor avión del mundo en servicio, el mítico Antonov An-225 Mriya ucraniano, de 640 toneladas (este último construido exclusivamente para transportar los elementos del programa de transbordadores espaciales soviéticos desde Moscú hasta Baikonur). La mayoría de medios ya se había olvidado de Stratolaunch, pero la empresa organizó un acto para presentar el estado de construcción de Roc y los nuevos planes de negocio de la empresa, que pasan por centrarse en el boyante mercado de mini y nanosatélites (aunque sin dar detalles de cómo piensan hacerlo).
En cualquier caso, no se entiende muy bien este relanzamiento de Stratolaunch teniendo en cuenta que al proyecto le falta el 50%, o más, de lo necesario para alcanzar la órbita. Nos referimos, claro está, al vector espacial. Cuando Stratolaunch nació en 2011 llegó a un acuerdo con SpaceX para lanzar desde Roc una versión alada del Falcon 9 con cinco motores en la primera etapa capaz de situar unas 6,1 toneladas de carga útil en órbita baja (una cifra enorme para un sistema de lanzamiento aéreo). SpaceX planeaba incluso lanzar cápsulas tripuladas Dragon con este sistema, pero la empresa de Musk se descolgó del proyecto al año siguiente y su lugar fue ocupado por Orbital. Esta compañía propuso usar el cohete Pegasus 2, posteriormente conocido como Thunderbolt. Lamentablemente, Orbital ATK también se retiró del proyecto en 2014. La mención al mercado de minisatélites hace suponer que la empresa haya decidido optar por cohetes de pequeño tamaño de fabricación propia. Tampoco está claro sí todavía existe alguna posibilidad de sacar adelante el acuerdo entre Stratolaunch y Sierra Nevada para lanzar una versión reducida de la lanzadera Dream Chaser. 
Stratolaunch comenzará a lanzar satélites antes de 2020 y que inicialmente realizará hasta una misión al mes. En principio operará desde el Mojave Air and Space Port de California, pero una de las ventajas de este sistema es que podrá usar cualquier pista comercial que tenga 3,8 kilómetros de longitud como mínimo.

sábado, 11 de junio de 2016

Crean vacuna universal contra el cáncer

Inventan la vacuna contra el cáncer. El titular tantas veces soñado está hoy más cerca de hacerse realidad, según unos científicos de la Universidad de Tel Aviv, que han desarrollado, junto a la compañía farmacéutica Vaxil BioTherapeutics, la vacuna ImMucin que –afirman- es eficaz contra el 90 por ciento de los cánceres, incluidos los de pecho y próstata. La noticia ha sido recibida con muchas reservas por la comunidad médica, y desde luego aún es muy pronto para darla por buena y lanzar las campanas al vuelo. De hecho, el tratamiento está aún en fase de estudio, aunque sus resultados hasta ahora han sido sorprendentes. Si este avance de la medicina fuese tal y como se ha anunciado, se trataría, sin duda, de la noticias más importante de los últimos años, y a buen seguro que modificaría sustancialmente la esperanza de vida del ser humano.
Científicos alemanes han dado un paso adelante para crear una vacuna universal contra el cáncer gracias a una técnica que instruye al sistema inmune para atacar a los tumores, según un trabajo que publica la revista Nature. Un grupo de investigadores de la Universidad de Maguncia ha utilizado nanopartículas que contienen ARN de un tumor para simular la intrusión de un patógeno en el torrente sanguíneo y desencadenar una respuesta autoinmune. Cuando esas partículas entran en contacto con el tejido linfático, un componente esencial del sistema inmunitario, activan los mecanismos de autodefensa habituales para combatir los virus de los que disponen células como las dendríticas. 
Nature subraya que los investigadores alemanes han logrado inducir respuestas antitumorales en ratones y, en una primera fase experimental en humanos, en tres pacientes con melanoma avanzado. Según la revista científica, el trabajo “probablemente representa un paso adelante hacia una vacuna universal para el cáncer”. Los científicos han encontrado hasta ahora dificultades para descubrir mecanismos efectivos de vacunación debido a que las células cancerígenas son similares en muchos aspectos a las normales, por lo que el sistema inmunitario evita atacarlas. Solo se produce una respuesta defensiva eficiente cuando las células cancerígenas producen antígenos -sustancias que fomentan la creación de anticuerpos- distintos a los que expresan las células sanas.
Otro de los factores que frena la respuesta inmune al cáncer es que el crecimiento de los tumores no va acompañado de señales inflamatorias importantes, como las que ocurren durante una infección microbiana, que disparan la respuesta autoinmune. Por esos motivos, el sistema inmunitario en ocasiones tolera, o incluso promueve, la formación de un tumor. 
En un artículo que acompaña al trabajo de los alemanes, la investigadora Jolanda de Vries, del Centro Médico Universitario Radboud (Holanda), sostiene que el grupo de Maguncia, liderado por Ugur Sahin, ha adoptado una perspectiva “diferente” a las investigaciones realizadas hasta ahora en este campo. Los investigadores han creado nanopartículas en las que los fragmentos de ARN están recubiertos de una capa de lípidos, similar a una membrana celular, para protegerlos. Al establecer una carga eléctrica negativa en esas partículas, consiguen que sean atraídas por las células dendríticas, que a su vez crean un antígeno específico contra el tumor cancerígeno. Los científicos creen que cualquier antígeno basado en una proteína puede estar codificado en el ARN, por lo que consideran que esta técnica puede utilizarse para crear vacunas contra todo tipo de cánceres.

viernes, 3 de junio de 2016

Suiza: Túnel más largo y profundo del mundo

El norte y el sur de Europa acortaron distancias en los Alpes suizos con la inauguración del túnel ferroviario más largo del mundo (57 kilómetros) a través del macizo de San Gotardo. La nueva infraestructura reducirá el tiempo de tránsito de mercancías y viajeros por uno de los ejes de transporte más importantes de Europa. La asistencia a la ceremonia de apertura de los líderes de Alemania, Francia e Italia subrayó la importancia estratégica de la obra.
Hace diecisiete años un grupo de constructores inició la mega construcción de un túnel a través de los Alpes suizos. El proyecto fue entregado este mes convirtiéndose en el túnel más largo y más profundo del mundo. El túnel Gotthard Base, que tiene 57 kilómetros de longitud, fue presentado como “la construcción del siglo” en Suiza, país que creó un tren de alta velocidad que une las profundidades de la famosa montaña con el norte y el sur de Europa. Con la famosísima puntualidad suiza, este proyecto de mega ingeniería fue completado a tiempo. 
El túnel está a una profundidad de 2.300 metros, acortará en una hora el tiempo de viaje entre Zurich, Suiza, y Milán, Italia. Los trenes atravesarán el túnel —que pasa entre las ciudades de Erstfeld en el norte y Bodio en el sur — en sólo 20 minutos, alcanzando velocidades superiores a los 250 kilómetros por hora, según el Sistema de Viajes de Suiza. Se espera que el proyecto traiga beneficios tanto para los viajes comerciales como los negocios y proporcione una ruta directa y económica para el transporte de mercancías. Este túnel sobrepasó al túnel Seikan en el norte de Japón, que había sido nombrado como el más largo del mundo y relegó a un tercer lugar al Túnel del Canal entre Gran Bretaña y Francia. 
El nuevo túnel, autorizado por el público suizo en un referendo nacional en 1992, no pasa por la línea original de Gotthard. Esa línea, popular entre los turistas por sus vistas panorámicas pues serpentea a través de la cordillera cruzando 205 puentes en construcción, continuará operando, según información del Sistema de Viajes Suizos. Unos 2.600 trabajadores involucrados en la construcción del túnel, de los cuales al menos ocho perdieron la vida en el proceso. Los dos metros finales de roca fueron perforados en medio de una celebración hace seis años.
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Datos Record del túnel

-La construcción del túnel Gotthard Base, que tiene 57 kilómetros de longitud, duró 17 años en ser terminado.

-Se han extraído del macizo 28,2 millones de toneladas de piedra.

-Se han instalado 290 kilómetros de vía y 380.000 traviesas.

-En total, considerando los pasillos y galerías de aireación y de seguridad, la extensión de la obra es de 152 kilómetros.

-El nuevo enlace ferroviario permitirá la circulación diaria de 325 trenes, de los que unos 260 podrán ser de carga y 65 de pasajeros. Los primeros podrán alcanzar una velocidad máxima de 160 kilómetros por hora, mientras que los segundos circularán a una velocidad media de 200 kilómetros por hora, aunque podrán llegar a los 250 kilómetros por hora.

-El túnel está a 2.500 metros de profundidad bajo los Alpes suizos y acortará camino entre el norte y el sur de Europa.


-2.600 trabajadores estuvieron involucrados en la construcción de este túnel que costó 12.000 millones de dólares