domingo, 27 de octubre de 2013

Descubren nuevo sistema solar con 6 planetas

A dos mil años luz de la Tierra seis planetas rocosos orbitan una estrella similar a nuestro Sol; es un sistema planetario que, por sus características, los científicos no imaginaban que pudiera existir, pero éste sólo enmarca una serie de descubrimientos que seguirá brindando el telescopio espacial Kepler de la NASA. Los planetas que orbitan esta estrella enana amarilla, Kepler-11, están compuestos de una combinación de roca y gases, todos ellos rebasan el tamaño de la Tierra los más grandes son del tamaño de Neptuno (entre 2,3 y 13,5 veces el terrestre). Sin embargo una de las características que hacen del sistema motivo de sorpresa es la estreches de sus órbitas, están muy cerca de su estrella. El planeta Kepler-11b es el más cercano a la estrella, 10 veces más de lo que nuestro planeta del Sol; después vienen Kepler-c, Kepler-d, Kepler-e, Kepler-f y al final el más “lejano” Kepler-g, que orbita tan sólo dos veces más cerca de lo que la Tierra con su estrella. Si los primeros cinco se encontraran en nuestro sistema solar se hallarían a una distancia orbital de Mercurio hacia adentro.  Los Keplers más adentrados tienen periodos orbitales de entre 10 y 47 días, Kepler-g alcanza los 118. No obstante este hacinamiento planetario que se encuentra tan cerca de su estrella, los científicos no descartan que pudiera haber agua en alguno del grupo. Hablar de algún tipo de vida sería aventurarse demasiado.
Después de que los científicos midieron tamaños y masas de los primeros cinco planetas “podemos decir que se encuentran entre los más pequeños exoplanetas confirmados”, refiere Jack Lissauer, miembro del equipo que Kepler en la NASA. El objetivo del telescopio es encontrar planetas “pequeños” y rocosos que puedan tener condiciones similares a las de la Tierra; la mayor parte de los exoplanetas encontrados hasta ahora son gaseosos de gran tamaño, tipo Júpiter y mayores, por lo que hallar “pequeños” y rocosos es bueno. Aunque otra característica que buscan es la distancia del planeta respecto a su estrella, ni muy lejos (frío), ni muy cerca (caliente). Sin embargo, el reciente hallazgo presentado ayer por la NASA, y publicado en Nature, no deja de tener su encanto, “se trata de un sistema planetario sorprendente”, manifiesta Lissauer. Es el sistema más lleno y compacto de  planetas que se conozca hasta ahora. Otro resultado interesante de la investigación es que los seis planetas de Kepler-11 están en el mismo plano, con sólo ligeras inclinaciones respecto al mismo, como en el sistema solar, lo que refuerza la teoría de que los sistemas planetarios, incluido el nuestro, se forman en discos planos de gas y polvo que giran alrededor del astro.
Para localizar a los Keplers, los investigadores del telescopio de la agencia espacial estadounidense utilizaron una técnica llamada “tránsitos”, con la cual buscan detectar variaciones periódicas en el brillo de las estrellas que se producen cuando los planetas que las orbitan pasan por delante: un microeclipse del planeta a su estrella. En función de las oscilaciones en la luz, los investigadores calculan su tamaño y su radio. En este caso, comprobaron que los cinco planetas más internos del sistema están tan cerca que sus órbitas desvían sus periodos de traslación, lo que les permitió hacer un modelo a partir del cual calcularon las masas, algo que no se había conseguido hasta ahora con los datos del telescopio espacial. Kelper seguirá enviando información sobre este nuevo sistema, mientras más tránsitos vean, los científicos podrán estimar mejor el tamaño y masa de los planetas. “Esta información además podría permitirnos detectar más planetas orbitando a Kepler-11”, apunta Lissauer. Sin embargo, Kepler y los científicos de la agencia espacial tienen mucho más que observar, cuyo campo de visión cubre aproximadamente 1/400 del cielo. Hay muchos exoplanetas que verificar, muchos tránsitos que analizar, y la nave de la NASA tiene como posibles candidatos más de mil doscientos. De ellos estiman que 68 son del tamaño de la Tierra; 288 serían súper-Tierras (arriba del doble del tamaño de la Tierra); 662 del tamaño de Neptuno; 165 “Jupiters” y 19 más grandes que éste. 

No hay comentarios: