domingo, 27 de octubre de 2013

Descubren nuevo sistema solar con 6 planetas

A dos mil años luz de la Tierra seis planetas rocosos orbitan una estrella similar a nuestro Sol; es un sistema planetario que, por sus características, los científicos no imaginaban que pudiera existir, pero éste sólo enmarca una serie de descubrimientos que seguirá brindando el telescopio espacial Kepler de la NASA. Los planetas que orbitan esta estrella enana amarilla, Kepler-11, están compuestos de una combinación de roca y gases, todos ellos rebasan el tamaño de la Tierra los más grandes son del tamaño de Neptuno (entre 2,3 y 13,5 veces el terrestre). Sin embargo una de las características que hacen del sistema motivo de sorpresa es la estreches de sus órbitas, están muy cerca de su estrella. El planeta Kepler-11b es el más cercano a la estrella, 10 veces más de lo que nuestro planeta del Sol; después vienen Kepler-c, Kepler-d, Kepler-e, Kepler-f y al final el más “lejano” Kepler-g, que orbita tan sólo dos veces más cerca de lo que la Tierra con su estrella. Si los primeros cinco se encontraran en nuestro sistema solar se hallarían a una distancia orbital de Mercurio hacia adentro.  Los Keplers más adentrados tienen periodos orbitales de entre 10 y 47 días, Kepler-g alcanza los 118. No obstante este hacinamiento planetario que se encuentra tan cerca de su estrella, los científicos no descartan que pudiera haber agua en alguno del grupo. Hablar de algún tipo de vida sería aventurarse demasiado.
Después de que los científicos midieron tamaños y masas de los primeros cinco planetas “podemos decir que se encuentran entre los más pequeños exoplanetas confirmados”, refiere Jack Lissauer, miembro del equipo que Kepler en la NASA. El objetivo del telescopio es encontrar planetas “pequeños” y rocosos que puedan tener condiciones similares a las de la Tierra; la mayor parte de los exoplanetas encontrados hasta ahora son gaseosos de gran tamaño, tipo Júpiter y mayores, por lo que hallar “pequeños” y rocosos es bueno. Aunque otra característica que buscan es la distancia del planeta respecto a su estrella, ni muy lejos (frío), ni muy cerca (caliente). Sin embargo, el reciente hallazgo presentado ayer por la NASA, y publicado en Nature, no deja de tener su encanto, “se trata de un sistema planetario sorprendente”, manifiesta Lissauer. Es el sistema más lleno y compacto de  planetas que se conozca hasta ahora. Otro resultado interesante de la investigación es que los seis planetas de Kepler-11 están en el mismo plano, con sólo ligeras inclinaciones respecto al mismo, como en el sistema solar, lo que refuerza la teoría de que los sistemas planetarios, incluido el nuestro, se forman en discos planos de gas y polvo que giran alrededor del astro.
Para localizar a los Keplers, los investigadores del telescopio de la agencia espacial estadounidense utilizaron una técnica llamada “tránsitos”, con la cual buscan detectar variaciones periódicas en el brillo de las estrellas que se producen cuando los planetas que las orbitan pasan por delante: un microeclipse del planeta a su estrella. En función de las oscilaciones en la luz, los investigadores calculan su tamaño y su radio. En este caso, comprobaron que los cinco planetas más internos del sistema están tan cerca que sus órbitas desvían sus periodos de traslación, lo que les permitió hacer un modelo a partir del cual calcularon las masas, algo que no se había conseguido hasta ahora con los datos del telescopio espacial. Kelper seguirá enviando información sobre este nuevo sistema, mientras más tránsitos vean, los científicos podrán estimar mejor el tamaño y masa de los planetas. “Esta información además podría permitirnos detectar más planetas orbitando a Kepler-11”, apunta Lissauer. Sin embargo, Kepler y los científicos de la agencia espacial tienen mucho más que observar, cuyo campo de visión cubre aproximadamente 1/400 del cielo. Hay muchos exoplanetas que verificar, muchos tránsitos que analizar, y la nave de la NASA tiene como posibles candidatos más de mil doscientos. De ellos estiman que 68 son del tamaño de la Tierra; 288 serían súper-Tierras (arriba del doble del tamaño de la Tierra); 662 del tamaño de Neptuno; 165 “Jupiters” y 19 más grandes que éste. 

sábado, 12 de octubre de 2013

Los elefantes entienden gestos humanos

Un equipo de científicos de Reino Unido descubrió que los elefantes africanos, además de tener emociones, son capaces de decodificar gestos propios de los seres humanos, como el de señalar. En una serie de pruebas que llevaron adelante investigadores de la Universidad de San Andrés, de Escocia, los animales siguieron la trayectoria de la mano y eligieron -desde el primer ensayo- el balde correcto, en el que había comida de premio. Los resultados se publican en la revista especializada Current Biology.
Para los humanos, apuntar con el dedo puede ser señal de mala educación. Sin embargo, la comprensión de dicho gesto en el mundo elefante coloca a estos paquidermos en un pedestal por sobre, incluso, nuestros primos los primates. Los elefantes africanos han demostrado lo que parece ser una comprensión instintiva de los gestos humanos, según un estudio realizado por científicos de Reino Unido. En una serie de pruebas, la investigadora Ann Smet de la Universidad de St. Andrews, les ofreció a los animales una elección entre dos cubos idénticos y luego les señaló el que contenía un regalo escondido. Desde el primer intento, los elefantes eligieron el cubo correcto. Los resultados del estudio fueron publicados en la revista Current Biology. Los científicos trabajaron con los elefantes en cautiverio en una casa de campo en Zimbabue. El profesor Richard Byrne, coautor del estudio, dijo que los elefantes habían sido rescatados de ser sacrificados y entrenados para ser montados. "Los elefantes son entrenados específicamente para responder a las señales vocales. No utilizan ningún gesto, para nada", explica el profesor Byrne. A pesar de lo anterior, los animales parecían comprender el sentido de señalar desde el principio. Esto los convierte en los primeros animales que entienden gestos humanos sin formación previa. En estudios previos, nuestros primos primates más cercanos, los chimpancés, demostraron ser "inútiles" en tareas similares, cuenta Byrne. Lo que fue realmente sorprendente es que no parecen tener que aprender nada. Lo que parece es que el entendimiento de la señal de apuntar es una habilidad que los elefantes poseen naturalmente y que son cognitivamente más parecidos a nosotros de lo que nos habíamos dado cuenta.

Byrne comenta que estudiar a los elefantes contribuye a construir un mapa de una parte del árbol evolutivo que está muy lejos de los seres humanos. Nos encontramos con capacidades similares a las humanas en un animal como un elefante, que no ha compartido un ancestro común con los humanos en más de 100 millones de años, podemos estar bastante seguros de que ha evolucionado de forma totalmente separada, en lo que se llama evolución convergente. Los investigadores dijeron que sus hallazgos podrían explicar el éxito en la domesticación de elefantes. Los elefantes han tenido históricamente un estrecho vínculo con los seres humanos, a pesar de ser potencialmente peligrosos y difíciles de manejar, debido a su gran tamaño. Sin embargo, los científicos agregaron que los resultados podrían ser un indicio de la utilización del gesto entre los propios animales a través de sus trompas altamente controlables. El próximo paso en nuestra investigación es probar cuando un elefante extiende su tronco hacia arriba y afuera, como suelen hacerlo al estar en presencia de un depredador, esto funciona como una forma de apuntar, explicaron los científicos. 

jueves, 3 de octubre de 2013

TomTato, planta que produce tomates y papas

Con los tomates en un extremo superior y las patatas en el otro inferior, se ve como el producto de un laboratorio de alimentos tipo Frankenstein. Pero lejos de ser el monstruo genéticamente modificado, esta es una maravilla de la horticultura y es totalmente natural. Llamado el TomTato, cada planta puede producir más de 500 tomates cherry dulces, así como una cosecha decente de patatas blancas. Se produce mediante un proceso de injerto de alta tecnología y se dio a conocer al público ayer, antes de salir a la venta a los jardineros en el Reino Unido por primera vez. El proyecto tomó mucho tiempo para dar los frutos que hoy se tienen. Comenzó hace 15 años, cuando Paul Hansord, director de horticultura de venta online de productos de jardinería en la compañía Thompson & Morgan, fue en un viaje a los EE.UU... y vio a una planta de cultivo de la papa por separado en una planta de tomate y se enteró de que es posible injertar los dos porque pertenecen a la misma familia y es más la papa normal tiene un fruto parecido al tomate pero que no es dulce. La planta "TomTato" produce tomates cherry de su tallo y las patatas de sus raíces. Su problema era cómo desarrollar la idea de que las plantas podrían ser vendidas en el mercado sin menoscabo de su valor proteico y sabor. El obstáculo había sido cómo producir plantas de patata diminutas que tienen tallos del mismo grosor que los tomates de plántulas, de modo que los dos se pueden unir juntos perfectamente. Sin embargo, después de un proceso de ensayo y muchos errores, con la ayuda de especialistas en injerto, Thompson & Morgan dieron con un método que utiliza una variedad de patata que produce el rodaje del tamaño adecuado. También se realizan variaciones considerando en forma cuidadosa la temperatura a la que se cultivan inicialmente el tomate y la patata para asegurar que las dos plantas sean una combinación perfecta antes de ser unidas entre sí. A medida que las pruebas se desarrollaban nos dimos cuenta de lo que se había producido era de muy alto rendimiento, tenía un sabor fantástico y que se podría sacar al mercado.