sábado, 31 de enero de 2009

Pingüino Emperador en peligro de extinción

El pingüino emperador podría correr peligro de extinción para finales de este siglo, si el cambio climático reduce el hielo marino, según un nuevo estudio. Estos animales dependen de ese hielo para criarse y acoplarse, y se cree que les resultaría muy difícil adaptarse o emigrar si éste decrece a los niveles previstos. El espesor de esa capa de hielo también influye en la abundancia de dos importantes fuentes nutritivas para estos pingüinos: el camarón antártico y las especies de peces que se alimentan de él.
La investigación, publicada en la revista especializada estadounidense Proceedings of the National Academy of Sciences (Actas de la Academia Nacional de Ciencias), se basa en un análisis detallado de una colonia de pingüinos emperadores en la región antártica de Tierra Adelaida (Terre Adelie, en ingles) durante más de cuatro décadas.
Los investigadores, del Instituto Oceanográfico de Woods Hole, Massachusetts, Estados Unidos, combinaron los datos de esa colonia con modelos informáticos de predicción del clima antártico. Es la primera vez que los científicos estudian lo que le podría suceder a esta icónica especie del sur congelado en un mundo más caliente.
Según los resultados del experimento, la colonia de 6.000 pingüinos se podría reducir a apenas 800 antes de que termine el siglo XXI. Si el nivel de reducción poblacional en el resto del continente es similar al vaticinado para esta colonia, la especie completa quedaría al borde de la extinción.
El jefe del Laboratorio de Poblaciones de la Universidad Rockefeller en Nueva York, Joel Cohen, dijo que estos pingüinos son tan emblemáticos de la Antártica como los osos polares del Ártico. Según él, ambos sirven para llamar la atención sobre el peligro que corren muchas otras especies. "El pingüino emperador es una especie importante por sí misma, pero todas las comunidades con que vive también lo son", dijo.

domingo, 25 de enero de 2009

Europa contra Caza de focas

La Comisión Europea, brazo ejecutivo de la Unión Europea, propuso prohibir las importaciones de todos los productos derivados de las focas, desde pieles hasta aceites. La cacería indiscriminada de focas es una actividad que se cobra anualmente la vida de alrededor de medio millón de estos mamíferos. "Entre los europeos existe un sentimiento moral por estos animales, así que ha llegado el momento de ver por su bienestar", declaró la eurodiputada Diana Wallis, quien redacta una propuesta de ley para proteger a las focas y que espera someterla a la aprobación del Parlamento Europeo. La eurodiputada liberal británica afirma que la prohibición total a las importaciones es una alternativa para frenar el problema de la caza desproporcionada, pero también hay otras opciones, como un embargo selectivo basado en el respeto a la caza de subsistencia, o la introducción de estrictas normas de etiquetado. "Es difícil encontrar el equilibrio entre los derechos humanos de las comunidades nativas y los derechos de estos animales; entre las normas de la Organización Mundial del Comercio y una prohibición a la caza comercial".
A nivel mundial, Canadá es líder en la cacería de focas con una cuota de entre 200.000 y 350.000 al año, seguido por Groenlandia con 165.000; Namibia, con 80.000 y Noruega, con 14.000, de acuerdo con información de Humane Society International, un organismo dedicado a la protección de los animales. Rebecca Aldworth, directora de la filial de Humane Society International en Canadá, afirma que la caza de estos animales responde principalmente a la demanda de la industria de la moda para la fabricación de calzado, abrigos, bolsas y bufandas, aunque también se elaboran cremas y aceites lubricantes para los barcos. Respecto a la carne, en Groenlandia es utilizada para alimentar a los perros que tiran de los trineos, mientras que en Canadá suele arrojarse al fondo del mar. "Es un exterminio sin escrúpulos, en el que se utilizan los métodos más inhumanos que podamos imaginar", explica la activista. "Muchas mueren a palazos; a otras se les dispara para inmovilizarlas y permanecen durante largo tiempo sangrando hasta, aún con vida, ser arrastradas al barco con un gancho que les atraviesa la boca o un ojo".
En una reciente visita a la Eurocámara, Garry Stenson, jefe de la Sección de Mamíferos Marinos del Organización para las Pesquerías en el Atlántico Noroccidental, de Canadá, rechazó en nombre del gobierno canadiense todo tipo de acusación. "La caza canadiense de foca es consistente con otras aplicaciones aceptadas en la fauna a nivel mundial. Es humana, bien regulada y sostenible", aseguró. Por su parte, Leif Fontaine, ex presidente de la Asociación de Cazadores y Pescadores de Groenlandia, asegura que el embargo propuesto por la Unión Europea sería desastroso para las comunidades nativas, ya que el consumo de foca forma parte de su cultura y modo de subsistencia. En el territorio ártico hay 7.300 cazadores registrados, de los cuales 2.700 son de tiempo completo, y de acuerdo con Fontaine la campaña europea contra el uso de pieles ya está teniendo un impacto negativo en el mercado groenlandés que equivale a unas 100.000 piezas al año.
El veterinario Andrew Butterworth, de la Universidad de Bristol, en el Reino Unido, reconoce que a diferencia de las ballenas o los delfines, las focas sufren el olvido de la comunidad internacional. "Uno de los motivos es que la población ballenera estuvo seriamente amenazada a nivel mundial, mientras que no hay evidencias de que las focas estén seriamente amenazadas", explica Butterworth. "Otro factor es que el debate sobre las focas es menos visible y el de las ballenas tiene lugar en todo el mundo; y también porque como seres humanos tenemos apegos particulares a ciertos animales y hay una elevada conexión sentimental con ballenas y delfines", añade. Para el investigador, una actividad que no puede ser bien regulada por las propias condiciones naturales de la zona Ártica, debería prohibirse.

sábado, 24 de enero de 2009

Contaminación causa Mutaciones

La contaminación con partículas químicas y metales pesados del aire causa mutaciones de hasta el 60% más de lo normal en el esperma de los ratones. Este es el hallazgo de una investigación llevada a cabo en Canadá por parte de Departamento de Salud de Otawa sometiendo a los roedores a respirar el aire contaminado de zonas urbanas industriales. Los ratones fueron expuestos durante periodos de tres y de 10 semanas al aire contaminado procedente de dos fundiciones de acero y una autopista de elevado tráfico, en Hamilton, Ontario, Canadá. Las jaulas fueron colocadas a dos kilómetros de los molinos y a uno de la autopista. La investigación aparece en la revista 'Proceedings of the National Academy of Sciences'. Otro grupo de ratones que fue expuesto durante los mismos periodos, pero bajo eficientes filtros que evitaban el 99% de las partículas en suspensión, no sufrieron alteraciones en las células de sus espermatozoides. El estudio del DNA de los roedores demostró un importante aumento en la frecuencia de la mutación, circunstancia que disminuyó considerablemente una vez pasadas seis semanas desde la exposición a los contaminantes.El equipo de investigadores, dirigido por Carole Yauk, de la Universidad de Mc Master, concluyen que los cambios en la estructura de las células pueden tener extensas repercusiones en la estabilidad del genoma, en la expresión de los genes y en la estructura de la cromatina (material genético no organizado en cromosomas). Por estas circunstancias los científicos sugieren que se deben realizar investigaciones más amplias. Según la investigación, las mutaciones pueden provenir de las complejas mezclas de los productos químicos que se emiten al aire, entre las que se hallan las procedentes de los combustibles fósiles y su quema, «que potencialmente afectan a millones de personas globalmente».
Una investigación anterior ya detectó un descenso reproductivo en las aves que criaban cerca de las fundiciones de acero en la región de los Grandes Lagos. Los polluelos heredaron crecientes mutaciones en el ADN cuando fueron comparados con otras aves de zonas alejadas de la contaminación industrial. Los resultados de la investigación demuestran que los agentes contaminantes químicos pueden causar mutaciones hereditarias, por lo que sería necesario evaluar los riesgos potenciales en los seres humanos expuestos a la contaminación atmosférica de partículas en suspensión. Los investigadores advierten que si los agentes químicos de la contaminación alcanzan directamente a las gónadas y causan el daño y la mutación en el ADN. Desde hace muchos años atrás, ya se sospechaba que la contaminación (ambiental, marina o de los ríos) creaba mutaciones en los humanos, incluyendo el aumento de nacimiento de niños autistas ó con deformaciones. Este hallazgo científico lo confirma.

sábado, 10 de enero de 2009

Reciclado de autos y aviones

Los vehículos automotrices y los aviones viejos se convierten en chatarra, una vez que llegan a los grandes depósitos, se organiza por piezas o partes y son clasificados siendo sometidos a diferentes procesos.
En el caso de los autos, primero se les saca lo que queda de gasolina, las partes útiles y eléctricas, posteriormente son llevados a la compactadora. Los autos que solo tienen algunas partes malas, son desmantelados, quedando algunas piezas para ser vendidas como repuestos. Las llantas de los autos son cortadas en trozos muy pequeños y convertidos nuevamente en plástico. En Bolivia y Perú las llantas viejas son convertidas en sandalias, muy parecidas a las de los incas.
En el caso de los aviones, el trabajo de reciclaje es muy amplio pero también muy similar al de los autos. El reciclaje comienza con el desmontaje de partes recuperables tales como motores, asientos, trenes de aterrizaje, partes móviles de las alas y aviónica. Posteriormente se eliminan componentes químicos tales como combustible, aceites, líquidos de los circuitos hidráulicos, baterías, líquidos de freno, componentes pirotécnicos y la instalación de las mascarillas de oxígeno. Después de esto ya se pueden quitar las partes no-metálicas tales como plásticos, aislantes, tejidos, gomas y cristal. Finalmente se cortan las alas y cabina en trozos manejables para el transporte y posterior trituración en pedazos aún más pequeños. Hasta el 80 por ciento de los metales se extraen en este proceso tras separarlos por aspiración y flotación del resto de elementos. La Unión Europea (UE) es la que promueve el reciclaje de aviones comerciales a gran escala, esto protege el medio ambiente de la contaminación y a la vez genera ganancias económicas para los países europeos miembros. Mientras en Estados Unidos, esto se realiza en menor escala y muchos de sus aviones están abandonados en el desierto. Desde los ataques terroristas del fatídico 11S, la industria aérea esta en crisis y ahora se ha acentuado más con la Crisis Financiera Global, lo que ha obligado a los gobiernos europeos a dar leyes que promueven el reciclaje de estos.
La tonelada de chatarra metálica de avión (estructura pelada) está a 150 euros y supone entre el 25 y el 35 por ciento del peso del avión (el resto son partes no metálicas incluyendo plástico, cristal, goma, tejidos, etc.) y está compuesta en un 85% por aleaciones de aluminio, 10% acero, 3% titanio y 2% cobre. Los residuos metálicos de autos y aviones son convertidos en materias primas para otras industrias. Mediante el reciclaje de chatarra, se logra un importante ahorro energético, de recursos naturales y de tiempo. Se estima que la producción de una tonelada de acero, partiendo de chatarra, supone un ahorro del 80%, frente a la producción de la misma partiendo de mineral de hierro.