viernes, 28 de marzo de 2008

Primer vuelo comercial con biodiesel

El primer vuelo comercial en un avión Boeing 747 impulsado por biodiésel salió del aeropuerto londinense de Heathrow con destino a Amsterdam. La compañía Virgin Atlantic considera al biodiésel una alternativa más barata y menos contaminante que el combustible basado en petróleo. Esta vuelo no llevaba pasajeros. A comienzos de este mes, Airbus ya testó su A-380, el avión de pasajeros más grande del mundo, con otro combustible alternativo al petróleo. En este caso, se trató de un compuesto sintético entre el gas y el líquido.
En realidad, sólo uno de los cuatro motores del avión fue alimentado con biodiesel. Es decir, sólo el 20% de la energía utilizada durante este trayecto erá de este tipo. Este procedimiento reduce el riesgo de que algo falle, pues los otros tres motores que funcionan con combustible normal podrían impulsar el avión hasta su destino en caso de que el cuarto se parase. Virgin ha utilizado un biodiesel que es una mezcla de dos tipos de biodiésel, extraídos de la palma aceitera de babassú -originaria de Brasil y empleada en las industrias cosmética- y de coco. Hasta ahora, el biodiesel ha dado muchos problemas en su utilización en aeronavegación por ser un combustible más propenso a congelarse en grandes alturas. Compañías como General Electric y Boeing trabajan desde hace tiempo en tecnologías que lo hagan menos vulnerable al frío. Virgin cree que en diez años se podrá usar regularmente en vuelo.
Muchos grupos ecologistas, en cambio, crítican esta solución. Consideran que sembrar plantas para energía no es sostenible para el planeta y que contribuye a subir el precio de los alimentos básicos para mucha población empobrecida. Kenneth Richter, de Friends of the Earth, ha dicho: "Este tipo de iniciativas no son más que una distracción sobre las verdaderas soluciones al cambio climático".

La Antártida se deshiela

El Centro estadounidense de Datos sobre Hielo y Nieve (NSIC), en Boulder, ha anunciado que una inmensa placa de hielo se acaba de derrumbar en la Antártida. La placa, de 41 por 2,5 kilómetros, se desprendió el 28 de febrero de la parte suroeste de la capa de hielo perpetuo de Wilkins. Como consecuencia de ello, se derrumbó también otra placa de 405 kilómetros cuadrados. De esta manera, se desprendió en total una superficie de hielo de 500 kilómetros cuadrados. Sólo una franja delgada de hielo intacto impide aún que se produzcan otros desprendimientos en la capa, de más de 13.000 kilómetros cuadrados. El hielo perpetuo flota sobre el mar, pero está unido a tierra firme por más hielo submarino.
La capa de Wilkins está ubicada a unos 1.000 kilómetros del extremo sur de Sudamérica, en la parte sudoccidental de la Península Antártica. En los últimos 50 años, se ha registrado en la región el mayor aumento de temperaturas a nivel mundial con un promedio de medio grado por década. "Creemos que la capa de Wilkins estaba allí desde hace al menos varios cientos de años. Pero el aire tibio y el efecto del aumento del nivel del mar causaron el desprendimiento", ha explicado el científico del NSIDC Ted Scambos, uno de los científicos del NSIDC, quien considera que la fractura de hielo puede ser un indicio del cambio climático.

jueves, 13 de marzo de 2008

Tigres en peligro de extinción

En el último cuarto de siglo la población de tigres de bengala en La India ha descendido a la mitad. La dramática caída del número de ejemplares en libertad que viven en el país asiático ha sido dada a conocer por expertos en este felino, durante una conferencia del Fondo Mundial de la naturaleza (WWF/Adena) que acaba de finalizar en Estocolmo.
Según los datos, la cifra actual de tigres se sitúa en unos 3.500, cuando en los censos de la década de los 80 la estimación llegaba a los 7.000 ejemplares. A principios del siglo XX los cálculos elevaban las cifras por encima de los 40.000 ejemplares. Si dramática es la cifra de tigres de bengala, aún peor es la de los tigres del sur de China, una subespecies, cuya extinción se considera inminente. Los especialistas en el felino más grande consideran que la principal amenaza para el tigre chino es el uso de partes de su cuerpo en la medicina tradicional de ese país.
El continuo descenso de ejemplares de tigre se viene produciendo pese a las numerosas medidas de protección. Actualmente, los conservacionistas del hermoso felino impulsan un programa de compra y alquiler de tierras para preservar su hábitat. El director del programa de conservación del tigre en La India de WWF, Sujoy Banerjee, ha señalado que la pérdida de hábitat para crear nuevos cultivos y la persecución de los campesinos pobres al gran carnívoro cuando ataca sus rebaños, están detrás del descenso poblacional.
Hace pocas semanas, un tigre de bengala fue perseguido por cientos de campesinos armados con palos cuando salió de la reserva en la que normalmente se desplazaba y amenazaba al ganado. Acorralado, fue salvado en el último momento por los guardas forestales, que le administraron un amnésico y tras capturarlo lo devolvieron a la reserva. Pero no siempre es así. Los campesinos persiguen al animal hasta que lo agotan y normalmente muere apaleado y apedreado, aunque también haya campesinos heridos. Cada año hay decenas de víctimas humanas atacadas por el felino.
Durante la conferencia de Estocolmo también se ha abordado la situación del tigre de Sumatra, en Indonesia. Los expertos consideran que esta subespecie se encuentra en peligro crítico ante la destrucción acelerada de los bosques donde se refugia. Según se puso de manifiesto, el 90% de la masa forestal de Sumatra podría desaparecer para mediados de siglo, de continuar la tendencia actual. Y con los árboles, desaparecerían los tigres.
«Vivimos un momento crucial. El tigre se encuentra entre la extinción y la supervivencia. Lo que pase, depende de nosotros», concluyó Sujoy Banerjee en Estocolmo.